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Travelling from London, to Seoul and Japan

korean-gardens

Yep, we are now in Seoul and its an amazing city. Its real damn hot and humid but since it gets to an average of minus 5 Celsius in winter I should be happy. Seoul as a city feels very safe and the people are very friendly. You can go a whole day though without seeing another white person. There are so few of us here but that’s no problem. On the flight over from the UK, we for some reason, got upgraded to Business Class. Service with a 5 course dinner selected by menu, with tablecloth and choice of drinks throughout the flight, was great. Have had worse flights. In Seoul itself, wherever you go it is very lively. Every street and alleyway is full of restaurants and vendors selling food. Shopping malls open ‘til 5am with a live band often outside one of the mall’s in Dongdaumen.

Everything is organised so well. The underground train system is so efficient, with TV’s in the some of the train carriages and water fountains on the platforms etc. The system is so extensive and very simple to use. Am not speaking Korean quite yet but my small picture dictionary has already come in useful. Luckily, one beer is always easy to order. In the photo above, Valeria and me with visiting one of the palaces and gardens in Seoul, Korea.

Japan for Korean visa

Japan visa run

Before you ask – no – I haven’t tasted dog yet and i’m not likely to. It is a specialty and you would have to look hard to find a restaurant serving this. They only eat a certain type of dog by the way. Last Friday I went to Osaka, Japan to go to the Korean embassy to sort out my work visa. The only way to get a work visa for Korea as a foreigner is from an embassy outside of Korea.

On arriving in Osaka, I got talking to a girl at the tourist information desk, and we found that we both needed to get to the Korean embassy. Both waiting for the lift we then discovered another 3 girls who had all just also met in the airport. We ended up as 5 traveling to the embassy (See photo attached of us in Osaka). The trip to the embassy then went pear shaped when we were all so busy talking that we got on the wrong train and ended up in the wrong part of Osaka and with 2 hours until the embassy closed on a Friday afternoon. A visa and a few sake’s later we did make it back to Seoul. Below left: the girls and me in Osaka. Below right: a colourful stall in a local Seoul market.

Food market

Market and food stalls

Well, one of the most interesting experiences for me just occurred when I needed a haircut. Despite my lack of Korean, I chanced going into a hairdressers. Finding one is hard enough. The blue, white and red cone’s we are used in Europe to seeing outside barbershops is in fact a massage parlour over here. I could have ended up happy but still minus the haircut. Anyhow, I found a local hairdressers and it all started with the first shampoo, (would never bother in Ireland or UK with a shampoo). One guy then proceeded to cut my hair whilst another guy stood patiently over me waiting for 15 minutes so that he could dust off my face at the end. He also aided when the main guy cutting dropped his comb. My hair near finished, thinking I could now escape, I was escorted over to have another shampoo and then as i was about to dash out of the door, and leave the money on the counter, i was ushered over for a second trim. (The second guy still waiting nearby ready to assist).

Haircut in Korea

My Korean haircut

Basically, they achieved with 2 people in 30 mins what a barber in Dublin would have done alone in 5 minutes. In Dublin they can’t wait to get you out of the door whilst in Seoul they won’t let you escape. Add onto that that here, the guy cutting the hair, stood in some of the strangest stances I have ever seen. Maybe he’s seen too many martial arts films. (Cost of haircut was 8 euros – 6 UK pounds)

Irish friends

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Ebbene sí, siamo a Seoul, una città incredibile! Il clima è veramente caldo ed umido ma, dato che la temperatura in inverno scenderà fino ad una media di meno cinque gradi centigradi, non possiamo lamentarci. Seoul sembra una città molto sicura e la gente è amichevole. È possible andare in giro una giornata intera senza vedere un altro occidentale, ce ne sono pochissimi, ma non è un problema. Durante il volo per venire qui, per qualche motivo,ci hanno messo in business class, dove ci hanno servito un pasto di cinque portate ed una scelta di vini e bevande varie per tutta la durata del viaggio; insomma, poteva andare peggio.

Seoul è molto vivace, in qualunque zona si vada. Ogni strada e stradina ha varie bancarelle dove si vendono cibo e cose varie. Alcuni grandi magazzini restano aperti fino alle 5 del mattino, ed hanno una banda che suona davanti all’entrata. Tutto è organizzato benissimo. La metropolitana è efficientissima, con televisori sui vagoni e fontane sulle piattaforme. La rete della metro è molto vasta, ma facilissima da usare. Nella foto qui sotto potete vedere Paul e me, con la metropoli nello sfondo. Prima che qualcuno ce lo domandi – no – non abbiamo ancora assaggiato carne di cane, e non credo che lo faremo. È una specialità ed è molto difficile trovare un ristorante che la serva; tra l’altro mangiano solo una particolare razza di cane.

Venerdí scorso, Paul è andato ad Osaka, in Giappone, per andare all’ambasciata coreana e richiedere il visto di lavoro. Al suo arrivo all’aeroporto di Osaka, ha incontrato quattro ragazze, che anche loro lavoravano in Corea, e dovevano andare all’ambasciata. Nella foto in basso a sinistra si possono vedere Paul e le ragazze ad Osaka, ed in basso a destra una bancarella molto colorata, in un mercato di Seoul.

È interessante raccontare l’esperienza surreale di Paul, quando è andato la prima volta a farsi tagliare i capelli. All’inizio i barbieri sono difficili da trovare; in giro per la città si vedono spesso dei cilindri a strisce rosse, bianche e blu. Da noi questo è il simbolo dei barbieri, ma qui indicano saloni di massaggio per uomini. Comunque Paul è andato da un normale parrucchiere. Hanno cominciato col fargli lo shampoo, quindi, per il taglio, c’era un parrucchiere che gli tagliava i capelli, ed un altro che stava lì vicino, in piedi, aspettando per 15 minuti che il primo finisse di tagliare i capelli a Paul, per togliergli residui di capelli dal viso. Un’altra sua funzione era quella di raccogliere il pettine, quando cadeva di mano al parrucchiere principale. Quando Paul pensava di poter finalmente scappare, gli hanno fatto un altro shampoo. A quel punto lui pensava che tutto fosse finito e si stava affrettando a pagare, quando l’hanno catturato per ritoccare il taglio (sempre con l’assistente in piedi a guardare). Ci hanno messo mezz’ora a fare quello che in occidente un barbiere avrebbe fatto in cinque minuti.

In basso a destra vedete la nostra amica irlandese Helena e me, nel suo appartamento. Helena è stata gentilissima ad ospitarci per le prime tre settimane, prima che Paul trovasse un lavoro ed un alloggio. La foto in basso a destra immortala Paul, dopo il suo primo famoso taglio dei capelli in Corea.

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